¿Se podría acabar el oxígeno?

La crisis ecológica tiene muchas facetas, como la alteración cada vez más profunda de los grandes bosques tropicales y océanos. Sin embargo, con la degradación de estos dos sistemas a menudo descritos como los pulmones del planeta, ¿no se vería amenazado el suministro de oxígeno a la atmósfera? ¿Podremos seguir disfrutando de un gran stock de O2 atmosférico como es el caso actualmente?

Al quemar combustibles fósiles, las actividades humanas liberan grandes cantidades de dióxido de carbono (CO2) a la atmósfera. Durante la reacción, el oxígeno (O2) desaparece por oxidación. Se trata de’una transformación irreversible en las escalas de tiempo que aquí nos interesan. Así, paralelamente al aumento del contenido de CO2 atmosférico, se observa una disminución de la concentración de O2.

Por otro lado, los cambios climáticos y la tala masiva están degradando severamente los bosques tropicales. Pensamos en particular en la Amazonía, que recientemente se ha convertido en una fuente neta de CO2 para la atmósfera. Por tanto, consume más O2 del que produce. Además, el océano está experimentando una rápida expansión de áreas deficientes en oxígeno disuelto. Estas últimas, también llamadas zonas muertas, han progresado del 3% al 8% en las últimas décadas debido al calentamiento global.

El ciclo del carbono y el oxígeno: más sutil de lo que piensas

Entonces surge una pregunta. Dado que el océano y la vegetación terrestre son responsables de aproximadamente el 50% de cada uno del O2 que se produce actualmente en la Tierra, la degradación de estos dos pulmones ¿corre el riesgo de provocar una caída suficientemente significativa del oxígeno atmosférico como para que se convierta en una amenaza para la humanidad?

fuego de california
Un incendio forestal en California. Crédito: Skeeze / Pixabay

Para responder a esta pregunta, primero debemos deconstruir un mito muy extendido. Aunque la fotosíntesis oceánica y continental absorbe CO2 y libera O2, la respiración y la degradación de la materia orgánica que la acompaña usan O2 y liberan CO2. Luego vemos un circuito cerrado: el océano y la vegetación consumen aproximadamente el equivalente a su producción de oxígeno. Por tanto, el saldo es cercano a cero y estos flujos no alimentan el stock atmosférico.

En resumen, el océano es responsable del 50% del oxígeno que se produce actualmente en la Tierra, ¡pero también del 50% del oxígeno consumido! Lo mismo ocurre con la vegetación terrestre. Por lo tanto, siempre surge la pregunta de dónde proviene el O2 que respiramos.

El papel clave del proceso de fosilización de la materia orgánica

De hecho, se origina a partir de la pequeña fracción de materia orgánica (vegetal o animal) que escapa a la descomposición y sufre un proceso de fosilización. Siempre que se fosilicen 12 g de materia orgánica, por ejemplo, tras ser enterrados en sedimentos marinos, los 32 g de O2 producidos durante la fotosíntesis no se reoxidan. Este flujo alimenta la reserva atmosférica a una tasa estimada en unas pocas centésimas de petamoles por año.

dioxígeno
Evolución de la concentración de O2 atmosférico durante los próximos 100.000 años según dos escenarios de emisión. En azul, un escenario optimista, en rojo, un escenario pesimista. Nótese que independientemente del período y escenario considerados, la concentración se mantiene muy cercana al 21%. Créditos: Gary Shaffer & al. 2009.

Según explica un grupo de investigadores especialistas en oceanografía y ciclos biogeoquímicos en La conversación : ” El oxígeno que respiramos hoy proviene de la lenta acumulación de O2 en la atmósfera proporcionada por el enterramiento de materia orgánica durante escalas de tiempo muy largas, cientos de millones de años, y no de la producción contemporánea por la biosfera terrestre u oceánica. “.

En cuanto a la disminución observada, ligada al uso de combustibles fósiles, es insignificante en comparación con la importancia del stock atmosférico en dioxígeno (del orden del 21%). De hecho, los modelos muestran que durante los próximos 100.000 años se espera que esta acción cambie muy poco (ver figura anterior).

En conclusión, si bien hay muchas razones para preocuparse por los cambios ambientales en curso, el oxígeno atmosférico no es uno de ellos. Aquellos que temen un futuro marcado por la falta de O2 pueden dormir profundamente. Sin embargo, hemos visto que el oxígeno oceánico (cuyo stock es cien veces menor) está sujeto a un declive que sabemos tiene consecuencias fuertes y nocivas para la vida marina y los sectores socioeconómicos que dependen de él.