Si hay vida alrededor de una enana blanca, evolucionó después de que la estrella murió.

A menos que esté protegida por un campo magnético increíblemente fuerte, ninguna forma de vida podría sobrevivir a las etapas del final de la vida que preceden a la transición de su estrella a un estado de enana blanca, según un estudio. La vida potencialmente identificada en planetas que orbitan alrededor de enanas blancas probablemente habrá evolucionado después de la muerte de su estrella.

Cada segundo de cada día, torrentes de partículas cargadas que forman el sol golpean nuestro planeta. Afortunadamente para nosotros, el escudo magnético de la Tierra desvía y desmantela una gran parte de estos vientos estelares, promoviendo las condiciones para la vida en la superficie. Pero la situación es solo temporal. Según una nueva investigación, el escudo magnético de nuestro planeta ya no podrá protegernos a medida que nuestra estrella se acerque al final.

La transformación del Sol en gigante roja

En unos pocos miles de millones de años, nuestro Sol eventualmente se quedará sin hidrógeno, que impulsa las reacciones nucleares en su núcleo. Como resultado, el núcleo solar comenzará a contraerse por su propia gravedad, mientras que las capas externas de la estrella comenzarán a expandirse. Poco a poco el sol empezará a hincharse más y más, antes de convertirse en gigante rojo.

A medida que se expande, sabemos que la atmósfera exterior del Sol será lo suficientemente grande como para absorber Mercurio y Venus, pero la Tierra también podría serlo. Después de aproximadamente mil millones de años de expansión, nuestra estrella colapsará en una enana blanca, evolucionando así durante algunos miles de millones de años antes de que las luces se apaguen por completo.

En un estudio reciente, los investigadores de la Universidad de Warwick (Reino Unido) se hicieron las siguientes dos preguntas: ¿Cómo cambiará la intensidad del viento solar durante los próximos cinco mil millones de años, cuando nuestra estrella se convertirá en un orbe rojo? ¿Y podría la magnetosfera de la Tierra sobrevivir a este asalto cósmico? Para este trabajo, los investigadores modelaron los vientos de once tipos diferentes de estrellas con masas que varían de una a siete veces la masa del Sol.

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El viento estelar del sol choca con el campo magnético de la Tierra. Crédito: NASA

La vida en la Tierra condenada antes del final

Los investigadores encontraron que a medida que aumenta el diámetro de las estrellas hacia el final de su vida, la velocidad y la densidad del viento estelar fluctúan salvajemente, aumentando y contrayendo alternativamente los campos magnéticos de todos los planetas vecinos, eventualmente sofocándolos. Volviendo a nuestro sistema, el viento solar erosionará el escudo magnético de la Tierra pase lo que pase, incluso si nuestro planeta no es tragado, señalan los autores.

A partir de ahí, gran parte de nuestra atmósfera será despojado, y toda la vida en la Tierra, si ha logrado sobrevivir hasta entonces, será erradicado rápidamente.

Sabemos que el viento solar en el pasado ha erosionado la atmósfera marciana que, a diferencia de la Tierra, no tiene una magnetosfera a gran escala.“, Explica Aline Vidotto, del Trinity College Dublin (Irlanda). “Lo que no esperábamos descubrir es que el viento solar en el futuro podría ser igual de dañino incluso para planetas protegidos por un campo magnético“.

Según los investigadores, la única forma de que un planeta mantenga su campo magnético a lo largo de estas etapas del final de la vida estelar sería proponer un campo magnético. mil veces más poderoso que el de la Tierra.

Esta investigación también tiene implicaciones para la búsqueda de vida extraterrestre. Algunos astrónomos creen que las enanas blancas podrían albergar planetas habitables, en parte porque estas estrellas “muertas” no generan vientos solares. Por lo tanto, en vista de este nuevo trabajo, si la vida realmente existe en un planeta similar a la Tierra alrededor de una enana blanca, entonces esta vida debe haber evolucionado después del final de la violenta fase de gigante roja de la estrella.