Si las hembras de colibrí se parecen tanto a los machos, es para evitar el acoso

Algunas hembras de colibríes perseguidas, picoteadas e incluso golpeadas con regularidad por los machos mientras intentan beber néctar, han desarrollado un truco: vestirse con un plumaje idéntico al de sus atacantes.

Habitualmente visto en adultos sexualmente maduros, la ornamentación es a menudo dimórfica en la expresión (diferente en machos y hembras) y es más evidente durante la reproducción, luego apoyando un papel en la selección sexual. Entonces, durante los últimos cincuenta años, la mayoría de los científicos se han basado en esta idea para explicar por qué tantos pájaros machos tienen a veces características extravagantes (piense en las plumas de pavo real).

Sin embargo, un creciente cuerpo de evidencia sugiere que la selección social no sexual también puede tener un papel en la evolución de la ornamentación, particularmente en las mujeres. En otras palabras, estos últimos podrían desarrollar su propia ornamentación para Beneficios evolutivos no relacionados con la búsqueda de parejas masculinas.. Un estudio reciente, dirigido por Jay Falk de la Universidad de Washington, y publicado en Current Biology, describe un ejemplo en colibríes jacobeos (Florisuga mellivora).

Algunas hembras parecen machos

Los colores variables observados en estas aves han cuestionado durante mucho tiempo a los especialistas. Las hembras generalmente muestran un plumaje verde apagado y negro, mientras que los machos muestran plumas azules de colores muy “llamativos” en la cabeza. Sin embargo, durante sus estudios, el Dr. Falk se encontró con un artículo de 1950 que ya describía Varias hembras que muestran estos rasgos típicamente masculinos.. En un intento por comprender por qué algunas mujeres jacobinas se parecían más a los hombres, la investigadora viajó a Panamá, uno de los lugares más accesibles de los colibríes.

Después de rastrear más de 400 aves que visitaron comederos colocados alrededor de la ciudad y en un bosque cercano, el Dr. Falk y su equipo descubrieron que todas las hembras juveniles tenían el mismo plumaje azul brillante que los machos. Luego, a medida que crecían, casi el 30% de ellos mantenían este plumaje, mientras que el resto se transformaba en un plumaje apagado.

Entonces, ¿cómo explicar que algunas hembras sexualmente maduras puedan así cambiar de plumaje, asemejándose más a los machos?

colibríes
Las hembras jacobinas de cuello blanco (como se muestra a la izquierda) suelen tener la cabeza y la espalda de un verde oliva opaco. Sin embargo, alrededor del 30% de ellos tienen la cabeza y la garganta de color azul brillante y se parecen a los machos adultos (centro) así como a los jóvenes de ambos sexos (derecha). Crédito: Jillian Ditner

Menos acosado, mejor alimentado

Durante este trabajo, el Dr. Falk quería ver cómo reaccionarían los jacobinos masculinos a los plumajes verdes y azules. Para hacer esto, recurrió a monturas de peluche colocando combinaciones de hembras verdes, machos azules y hembras azules en los comederos. Resultado: los machos tienen mostró una clara preferencia sexual por las hembras verdes. Si la selección sexual estuviera realmente en juego, todas las hembras de colibrí normalmente desarrollarían este plumaje. El hecho de que una parte significativa (casi el 30% de todos modos) cambie de color sugiere, por tanto, que hay otros factores en juego.

En otro experimento, el Dr. Falk luego monitoreó los comportamientos de alimentación de las hembras verdes, las hembras de cabeza azul y los machos de cabeza azul utilizando etiquetas de seguimiento implantadas. Un análisis de nueve meses que involucró a decenas de miles de visitas de comederos finalmente encontró que las hembras de cabeza azul visitaban estos comederos con más frecuencia y durante períodos de tiempo más largos que las hembras verdes. Por qué ? Porque eran menos acosado por los hombres.

Por lo tanto, tener menos molestias permitió a las hembras comer mejor, lo que, desde un punto de vista evolutivo, es una bendición para una especie que quema energía como ninguna otra.