¿Sigue la etapa de ascensión del Apolo 11 orbitando la Luna?

Un nuevo estudio matemático sugiere que la etapa de ascenso de la misión Apolo 11, que se creía destruida, aún podría moverse alrededor de nuestro satélite en una órbita estable.

El módulo lunar, o LEM (para el módulo de excursión lunar), es el vehículo utilizado como parte del programa Apolo para llevar astronautas a la luna. El LEM contaba con dos pisos: una etapa de descenso, cuya función principal era el aterrizaje de la tripulación, y una etapa de ascenso, en la que se ubicaba la cabina presurizada donde se hospedan los astronautas antes de llegar a la órbita lunar.

El 21 de julio de 1969, Neil Armstrong y Buzz Aldrin regresaron a este piso y comenzaron el largo procedimiento de preparación para el despegue. Este tiene lugar 124 h 22 min después del inicio de la misión, ondeando la bandera estadounidense, plantado demasiado cerca del módulo lunar. “El águila tiene alas“(“el águila ha extendido sus alas“), Dice Armstrong. Unos minutos más tarde, el LEM realizó con éxito la maniobra de encuentro con el módulo de mando permanecido en órbita, pilotado por Michael Collins.

Antes de regresar a la Tierra, la tripulación finalmente abandona la etapa de ascenso que, según los ingenieros de la NASA, volverá a estrellarse contra la superficie lunar un poco más tarde. Maíz ¿Realmente se estrelló contra el suelo? ? No se siguió su trayectoria y no se registró su impacto.

James Meador, un investigador independiente del Instituto de Tecnología de California, trató de resolver esto más de cincuenta años después. Acaba de publicar sus cálculos en el servidor de preimpresión arXiv.

luna apolo 11
La etapa de ascenso vista desde la nave espacial Columbia. Crédito: NASA

¿Una órbita estabilizada?

Se puede utilizar una herramienta desarrollada por la NASA, denominada Herramienta de análisis general de la misión, para mapear las trayectorias de las naves espaciales alrededor de planetas o lunas cuando se conoce su campo gravitacional. Para este nuevo trabajo, el investigador se basó en datos de la misión Gravity Recovery and Interior Laboratory (GRAIL), lanzada en 2012 para liberar dos orbitadores que volaban en formación alrededor de la Luna con el fin de dibujar mapas de alta resolución de su campo gravitacional.

Con esta información en la mano, el investigador intentó rastrear la trayectoria de la etapa de ascenso de la misión Apolo 11. Para ello, realizó varias simulaciones teniendo en cuenta la órbita en la que cayó la nave espacial, los datos de la misión GRAIL y otras variables, como la presión de la luz solar y la atracción gravitacional de otros planetas (excepto Mercurio).

Meador esperaba que la órbita de la nave se desestabilizara muy rápidamente. En cambio, todas sus simulaciones mostraron que ella se había mantenido estable y todavía podría estar hoy. Sin embargo, Meador señala que el barco fue diseñado para funcionar correctamente durante unos diez días. También estaba lleno de baterías y tanques de combustible que podrían haber explotado hace años, destruyendo finalmente la nave o enviándola por otro camino.