“The Accident” ha estado navegando en la Vía Láctea durante (muy) mucho tiempo

Los astrónomos han echado otro vistazo detallado a un misterioso objeto galáctico conocido como “El Accidente”. Según los análisis, sería una enana marrón increíblemente vieja, formada mientras el Universo todavía era pobre en metano.

Una enana marrón inusual

No es una estrella, pero tampoco un planeta. En realidad, “El accidente” integra una clase de objetos encajados entre los dos: el de enanas marrones. Estas “estrellas fallidas”, como se les llama, pueden tener hasta ochenta veces el tamaño de Júpiter. Por otro lado, no son lo suficientemente masivos para mantener la fusión nuclear en sus núcleos. Ésta es la razón por la que no brillan como las verdaderas estrellas. En cambio, las enanas marrones se enfrían y oscurecen lentamente durante millones o miles de millones de años.

Hay actualmente alrededor de 2000 de estos objetos tenuemente iluminados en la galaxia. La mayoría fueron detectados por el Explorador de Levantamiento Infrarrojo de Campo Amplio de Objetos Cercanos a la Tierra (NEOWISE) de la NASA.

Descubierto en primer lugar por un astrónomo aficionado, “El Accidente” se destacó rápidamente de los demás, de ahí su nombre. En el momento de su descubrimiento, el objeto de hecho parecía débil en ciertas longitudes de onda infrarrojas, lo que sugiere que se trataba de una enana marrón antigua y muy fría. Por otro lado, también apareció brillando en otras longitudes de onda, lo que indica que se trataba de una joven enana morena caliente. Por tanto, esta contradicción empujó naturalmente a los astrónomos a continuar con los análisis.

Para ello, los científicos se apoyaron en los telescopios espaciales Hubble y Spitzer, así como en el telescopio infrarrojo del observatorio WM Keck (Hawái). Estos nuevos datos finalmente ayudaron a inclinar la balanza.

enanas marrones
Ilustración de artista de una enana marrón. Crédito: NASA / JPL-Caltech

Un objeto muy antiguo

Situado en a unos cincuenta años luz de la Tierra, la enana marrón gira a más de 800.000 km / h a través de la galaxia. Es mucho más rápido que una típica enana marrón. Para los autores que publican su trabajo en Las cartas del diario astrofísico, esta medida sugiere que la velocidad del objeto ha sido acelerada por muchos objetos más grandes durante miles de millones de años. “El Accidente” sería, por tanto, muy antiguo y no muy joven.

Los elementos de su atmósfera también se inclinan hacia esta hipótesis. El análisis de las longitudes de onda de la luz infrarroja muestra que el objeto es muy pobre en metano que, normalmente, es un gas común en las enanas marrones con temperaturas similares. Dado que el metano está compuesto de hidrógeno y carbono, una ausencia virtual de este gas significa que el objeto tiene formado inicialmente entre diez y trece mil millones de años. En ese momento, nuestra galaxia estaba realmente bañada en hidrógeno y helio, pero aún contenía muy poco carbono.

Por tanto, todos estos análisis sugieren que “El Accidente” es una enana marrón excepcionalmente vieja (más del doble de edad que todas las enanas marrones conocidas).

No es de extrañar encontrar una enana marrón tan vieja, pero es una sorpresa encontrar una en nuestro patio trasero.“, Subraya Federico Marocco, astrofísico de Caltech. “Encontrar uno tan cerca del Sistema Solar podría ser una feliz coincidencia o nos dice que son más comunes de lo que pensamos“.