Un estudio arroja luz sobre una de las funciones biológicas de la hierba gatera

Como su nombre indica, la hierba gatera es una planta muy atractiva para los gatos para los que tiene efectos eufóricos. Recientemente, se investigó una de sus funciones biológicas.

La hierba gatera no deja indiferente a ningún felino

Hierba gatera (Nepeta cataria) vuelve un poco locos a nuestros felinos favoritos. En contacto con l, de hecho han comportamiento frenético : olfatear, lamiendo, masticación, frotando el cuerpo contra la planta, sacudiendo la cabeza o rodando sobre la espalda. El matatabi o vid de plata (Actinidia polygama) tiene efectos similares en estos animales. Hasta el día de hoy, estos comportamientos relacionados con estas plantas estaban asociados con comportamientos de juego (o apareamiento) donde también observamos comportamientos frenéticos.

Sin embargo, un estudio publicado en la revista Sciences Advances el 20 de enero de 2021 reveló una de las funciones biológicas de la hierba gatera y la vid plateada. Estas plantas protegen a los gatos, según un equipo de investigadores japoneses y británicos contra algunas plagas mortales susceptible de propagarse por picaduras de mosquitos. Sin embargo, las plantas en cuestión simplemente repelen estos mosquitos no deseados.

Nuestros gatos no son los únicos que aprecian mucho estas plantas. De hecho, también es el caso de otros felinos como el lince, leopardo y otros jaguares, así como de ciertos animales salvajes como los leones. Esto permite imaginar que este comportamiento tiene un origen en conexión con la evolución, habiendo durado millones de años durante los cuales las especies se han desviado unas de otras.

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Crédito: Derek Bridges / Flickr

Activación del sistema μ-opioide

Para llegar a sus conclusiones, los científicos intentaron identificar el ingrediente que induce los comportamientos frenéticos, en particular en la vid plateada. Aislaron sustancias utilizando extractos de las hojas y utilizaron trozos de papel absorbente para encontrar la respuesta por eliminación. Completamente desconocido hasta el día de hoy, el ingrediente en cuestión no es otro que el nepetalactol. De hecho, esta sustancia es la que generó con mayor claridad el comportamiento frenético en los gatos, independientemente de la posición de los trozos de papel en su jaula. Sin embargo, las reacciones fueron más intensas cuando la posición de ciertos artículos Permitió que los gatos lo frotaran bien y por tanto impregnar el pelaje.

Después de descubrir el nepetalactol, los científicos intentaron comprender la mecanismo biológico originalmente esta reacción en felinos. Después de los análisis de sangre, afirmaron que la enredadera plateada activaba el sistema opioide μ en estos animales, al igual que algunas drogas psicotrópicas en humanos.