un (pequeño) ataque preventivo para prepararse para lo peor

En poco más de un año, después de haber viajado más de siete millones de kilómetros, una pequeña embarcación del tamaño de un lavavajillas caerá sobre un pequeño asteroide, orbitando a su vez a uno más grande como parte de la misión DART. Si todo sale según lo planeado, el camino de la pequeña luna se habrá desviado lo suficiente como para ser detectable desde la Tierra.

En Marzo de 1989, (4581) Asclepio, un asteroide de unos 700 metros de ancho, se acercó a la Tierra a solo 700.000 km de distancia, llamando la atención de los medios en ese momento. Y por una buena razón, en caso de impacto, el objeto habría perforado un agujero en la corteza terrestre con la fuerza de 20.000 bombas de hidrógeno, cavando un cráter de quince kilómetros de ancho. Cualquier vida que se encontrara en 60 km a la redonda se habría borrado, mientras que el polvo habría afectado varios meses durante el crecimiento de la cosecha. En caso de impacto en el mar, millones de personas que viven cerca de la costa habrían sufrido grandes tsunamis.

Poco después de este “flirteo” que nadie había visto venir, el Congreso de los Estados Unidos instruyó a la NASA para que detectara y rastreara todos los asteroides que pudieran amenazar nuestro planeta. Hoy la agencia tiene ubicado más del 90% de todos los asteroides de más de un kilómetro de diámetro y todavía se esfuerza por localizar todas las rocas de más de 140 metros de diámetro. Sin embargo, nuestro planeta no es inmune a una desagradable sorpresa. Además, también debemos considerar formas de defendernos.

La misión de DART

Esto nos lleva a la misión DART, cuya el lanzamiento está programado para noviembre usando un cohete SpaceX Falcon 9. Su objetivo será golpear un asteroide para desviar su trayectoria.

Andy Cheng, uno de los líderes de esta misión, se dio cuenta de que necesitaríamos un sistema de asteroides binarios para analizar el efecto del impactador: la nave golpea uno de los dos objetos, luego los científicos observan el cambio de trayectoria del cuerpo golpeado alrededor. el otro.

Cheng y su equipo rápidamente fijaron su mirada en un sistema de asteroides llamado Didymos. De hecho, estará más cerca de la Tierra el próximo año que en cualquier otro momento de los próximos cincuenta años. El asteroide principal fue descubierto en 1996, mientras que su pequeña luna, más tarde llamada Dimorphos, o Didymoon, fue descubierta en 2003. El sistema gira alrededor del sol a unos treinta kilómetros por segundo. Concretamente, DART solo tendráun solo intento de cambiar esta velocidad en aproximadamente un milímetro por segundo.

Siete días antes, el equipo de la misión habrá activado el sistema de guía de la nave espacial, construido con tecnología de misiles guiados APL, lo que le permitirá apuntar al propio Dimorphos. DART solo verá claramente su objetivo unos cuatro minutos antes del impacto, y debe chocar a quince yardas de su punto de mira.

asteroide DART
Ilustración de la misión DART. Crédito: Ted Lopez / Johns Hopkins APL

Detecta el pequeño cambio de trayectoria

Los dos objetos están tan separados que no se pueden ver directamente. Además, los astrónomos detectará cualquier cambio orbital midiendo el brillo de Didymos. Cuando su luna se mueva frente a nuestra posición en la Tierra, Didymos se oscurecerá muy levemente. Si el asteroide se oscurece un poco antes o un poco más tarde de lo que debería según las efemérides, entonces el equipo de DART sabrá que su misión ha tenido éxito.

Además, DART llevará un CubSat italiano llamado LICIA que se separará de DART antes del impacto para capturar imágenes de su nave nodriza desaparecida. En 2024, la Agencia Espacial Europea (ESA) también lanzará una sonda llamada Hera encargada de mapear el cráter de impacto DART.

Por supuesto, cada misión espacial tiene su parte de incógnitas, pero esta más que las demás. Ya sea por la naturaleza exacta del par de asteroides, el cambio potencial en la órbita del más pequeño o el tamaño y tipo de cráter que DART dejará atrás, todos estos datos siguen siendo un misterio. De hecho, los asteroides a menudo son impredecibles. Sin embargo, este tipo de misión preventiva sirve precisamente para dar respuesta a todas estas preguntas.