¿Un primer planeta descubierto en órbita alrededor de tres estrellas?

Un equipo de astrónomos sospecha la presencia de un planeta gaseoso gigante dentro del sistema GW Orionis. Si se confirmara el descubrimiento, sería el primer mundo aislado en orbitar tres estrellas. Los detalles del estudio se publican en Monthly Notices of the Royal Astronomical Society.

Un sistema particular

GW Ori es un sistema estelar joven ubicado a 1.300 años luz de la Tierra en la constelación de Orión. Y como todos los sistemas estelares jóvenes, está rodeado por un enorme disco de polvo y gas. Sin embargo, sorprendentemente, GW Ori es un sistema con no una estrella, ni dos, sino tres estrellas.

Los dos primeros giran uno alrededor del otro. cada 241 días a una distancia deaproximadamente una unidad astronómica (Distancia Tierra-Sol, unos 150 millones de km). El tercer objeto del triplete evoluciona alrededor del par cada once años y medio en una órbita desalineada a una distancia de ocho unidades astronómicas.

Como si eso no fuera lo suficientemente intrigante, su récord se divide en dos. Y sorprendentemente, el anillo exterior es inclinado unos 38 grados. ¿Cómo explicarlo? Para tratar de entenderlo, los investigadores confiaron en el conjunto de antenas de ALMA, que se encuentran en Chile, para sondear la geometría particular de este sistema con más detalle.

Las observaciones directas combinadas con simulaciones por computadora hicieron posible comprender que esta desalineación era principalmente el trabajo de la atracción gravitacional en conflicto de las tres estrellas involucradas en diferentes planos. Sin embargo, según los investigadores, este no sería el único factor en juego.

¿Un planeta gigante?

Al analizar los dos anillos de polvo observados alrededor de las tres estrellas, los astrónomos han identificado una brecha sustancial en uno de estos discos. Y según ellos, solo la presencia de un planeta podría explicar esta asombrosa configuración. Este mundo sería así un gigante gaseoso del tipo de Júpiter. Recuerde que estos planetas son generalmente los primeros en formarse dentro de los sistemas estelares. Luego le siguen los planetas terrestres como la Tierra, Marte o Venus.

Tenga en cuenta que si una forma de vida familiar pudiera habitar este gigante, en realidad no podría ver estas tres estrellas. Según los autores, solo vería los dos más internos que, moviéndose tan cerca uno del otro, aparecerían finalmente como un solo punto de luz.

planeta
Una imagen tomada por ALMA, a la izquierda, muestra la estructura anular del disco GW Ori, con el anillo más interno separado del resto del disco. La imagen de la derecha muestra la sombra de este anillo más interno en el resto del disco. Créditos: ESO / L. Calçada, Exeter / Kraus et al.

Anteriormente se ha informado de planetas alrededor de sistemas duales, pero nunca alrededor de tres estrellas. Si se confirma el descubrimiento, sería el primero, a pesar de las estimaciones de que al menos una décima parte de todas las estrellas se agrupan en sistemas triples o más. También reforzaría la idea de que la formación de planetas es más común de lo que se pensaba. Se esperan más observaciones en los próximos meses.

Los investigadores esperan obtener una prueba directa de la presencia de este planeta.