un telescopio de bajo costo para competir con Hubble

Se espera el lanzamiento de un telescopio único desde Nueva Zelanda en abril de 2022. Llamado SuperBIT, el instrumento será suspendido por un globo de helio en la estratosfera de la Tierra. Cuando se implemente, debería obtener imágenes de alta resolución que rivalicen con las del Hubble.

Globos de “superpresión”

Las universidades de Durham, Toronto y Princeton unieron fuerzas recientemente con la NASA y la Agencia Espacial Canadiense para desarrollar un nuevo tipo de telescopio astronómico. Llamado SuperBIT, el instrumento se colocará en un cuarenta kilómetros altitud, por encima del 99,5% de la atmósfera terrestre, transportada por un enorme globo de helio con un volumen de 532.000 metros cúbicos.

Su último vuelo de prueba en septiembre de 2019 demostró una estabilidad de puntería extraordinaria, con una variación de menos de treinta y seis milésimas de grado por casi una hora. Esto debería permitir que este telescopio obtenga imágenes tan nítidas como las del telescopio espacial Hubble en óptica y ultravioleta.

Este tipo de estructura ya se había imaginado en el pasado, pero la vida útil de los globos (unas pocas noches) siempre ha obstaculizado su desarrollo. Aquí, la NASA y sus socios explican que han desarrollado globos de “superpresión” capaces de contener helio. Durante meses.

El telescopio hará su debut operativo en abril de 2022 desde Wanaka, Nueva Zelanda. Llevado por vientos estacionales estables, rodeará la Tierra varias veces, imaginando el cielo por la noche. Durante el día, estará ocupado recargando sus baterías usando paneles solares.

SuperBit
SuperBIT antes de su lanzamiento de prueba desde Canadá, en septiembre de 2019. Créditos: Steven Benton, Universidad de Princeton

Un telescopio flexible a bajo precio

Con un presupuesto estimado de construcción y operación de alrededor de US $ 5 millones, SuperBIT costó casi mil veces menos que un instrumento similar. Además, este tipo de enfoque no solo cuesta menos, sino que la capacidad de traer el telescopio de regreso a la Tierra y luego relanzarlo permitirá a los investigadores instalar nuevos instrumentos de vanguardia a medida que avanza la tecnología.

La nueva tecnología de globos hace que los viajes espaciales barato, fácil y respetuoso con el medio ambiente“, Resume Mohamed Shaaban, de la Universidad de Toronto. “SuperBIT se puede reconfigurar y mejorar continuamente“.

El equipo detrás del proyecto ya tiene una extensión de financiación para diseñar una actualización del telescopio de una apertura de 0,5 ma 1,5 m. Eventualmente, poder recolectar más luz combinada con lentes de ángulo más amplio hará que este instrumento sea aún más más eficiente que el Hubble.

El objetivo del vuelo programado para abril de 2022 será medir las propiedades de las partículas de materia oscura, que constituyen aproximadamente el 27% de la densidad de energía total del Universo observable. Para ello, los astrónomos se encargarán de mapear la forma en que esta materia invisible dobla los rayos de luz. A esto se le llama efecto de lente gravitacional.