Una extraña señal de radio repetida nos llega desde el centro de la Galaxia

Un equipo de astrónomos anuncia que han detectado una extraña fuente de radio proveniente del centro de la Vía Láctea. La señal aparentemente se repite al azar y no se puede rastrear hasta ningún objeto astronómico conocido, lo que lleva a este equipo a creer que podría ser evidencia de un nuevo fenómeno.

La señal se detectó por primera vez en datos que datan de abril de 2019 recopilados por la encuesta de variables y transitorios lentos (VAST) de Australian Square Kilometer Array Pathfinder (ASKAP). Este enorme telescopio escanea el cielo en busca de fuentes de radio asociadas con diversos objetos y fenómenos astronómicos como púlsares, magnetares, supernovas o estallidos de rayos gamma. Sin embargo, esta nueva detección no coincidió con ninguno de estos.

Designado ASKAP J173608.2-321635 y viniendo de la dirección del centro galáctico, la señal se repitió diecisiete veces en menos de dos años a intervalos aleatorios. El brillo de esta fuente, que también está polarizada, puede cambiar drásticamente, disminuyendo en un solo día, pero a veces puede durar algunas semanas.

En los últimos meses, los astrónomos han comenzado a buscar la misma señal del Observatorio MeerKAT en Sudáfrica. Fue recuperado el 7 de febrero de 2021, luego en abril del Australian Telescope Compact Array (ATCA). Al verificar las lecturas de radio archivadas de estos telescopios, los astrónomos entendieron que no se había detectado ninguna otra señal de este tipo antes de abril de 2019. Del mismo modo, no apareció nada en el infrarrojo cercano o en el dominio de rayos X, lo que normalmente debería acompañar a las señales de radio para algunos objetos conocidos. .

galaxia señal magnetar
Ilustración del artista de una magnetar. Crédito: ESA

De qué se trata ?

Por lo tanto, estas señales que emanan del centro galáctico no no coincide con ningún perfil conocido. Por lo tanto, los investigadores obviamente pensaron en un púlsar.

Estos objetos densos, formados después del colapso de una estrella masiva, giran rápidamente por sí mismos, liberando señales electromagnéticas al espacio. Tal objeto podría explicar la naturaleza intermitente, la polarización y el brillo variable de esta señal. Sin embargo, los púlsares tienden a “parpadear” durante unos segundos o milisegundos. Esta nueva fuente puede permanecer “encendida” durante semanas seguidas. Posiblemente podríamos imaginar un pulsar con un período de rotación ultralargo, pero sería el el primero de su tipo.

La hipótesis del magnetar (púlsares con campos magnéticos extremadamente fuertes) también podría descartarse, ya que se sabe que estos objetos emiten rayos X cuando están activos. Sin embargo, este no es el caso aquí.

Un posible GCRT

Por otro lado, esta señal comparte ciertas propiedades con un tipo de misteriosa señal detectada cerca del centro galáctico. Estos se conocen como Transitorios de Radio del Centro Galáctico (GCRT). Como sugiere el nombre, se trata de señales de radio intermitentes de corta duración que se originan cerca del centro de la Vía Láctea. Tres fueron identificados en la década de 2000 y más están esperando confirmación. Sin embargo, nuevamente, no es tan simple.

Los GCRT siguen siendo un misterio“, Subraya Ziteng Wang, autor principal de este trabajo. ” Se encienden y apagan de forma irregular, están muy polarizados y son invisibles en los rayos X o en la óptica. Como todas las fuentes recibidas hasta la fecha han estado cercanas al centro galáctico, esta fuente podría ser un nuevo GCRT. Sin embargo, la escala de tiempo de esta ráfaga no es consistente. Además, suelen encontrarse en frecuencias más bajas. Y ni siquiera sabemos si todos los GCRT comparten un origen común.“.

Por lo tanto, por el momento, los investigadores se están estancando hasta el punto de considerar una posible nueva clase de objetos astronómicos. Por lo tanto, serán necesarias más observaciones para comprenderlo. Los astrónomos planean enfocar sus análisis lejos del centro galáctico para ver si la ubicación de esta señal está relacionada con su naturaleza o si es solo una coincidencia.