Vasco da Gama (1469-1524), una nueva ruta marítima a la India

Vasco de Gama, gran navegante portugués, es considerado el primer europeo en llegar a la India por mar sin pasar por el Cabo de Buena Esperanza. Por lo tanto, hace más de cinco siglos, se abrió una nueva ruta comercial a la India sin pasar por África.

Juventud y primera misión

Vasco da Gama nació en 1469 en Sines, en el suroeste de Portugal. Su padre fue Estêvão de Gama, de la baja nobleza, y su madre Isabel Sodré, de origen inglés. El joven Vasco estudiar matemáticas, astronomía y navegación. A la edad de 11 años, Vasco sigue a su padre que desea unirse a la Orden de Sant’Iago de la Espada. Se trata de una orden militar que apoya al futuro gobernante de Portugal, Juan II, que ascenderá al trono en 1481. Vasco da Gama realiza su primera misión para Juan II. Es el responsable de apoderarse de los barcos franceses en Setúbal (Portugal), en represalia por los daños cometidos contra los barcos portugueses mientras los dos reinos estaban en paz.

Una nueva ruta marítima a la India

En 1492, Cristóbal Colón llegó a América, creyendo llegar a las Indias desde el oeste. Antes de eso, Portugal exploró las costas de África de Occidente durante varias décadas, a través de Enrique el Navegante. También existía un comercio de oro, esclavos o marfil. Posteriormente, otros exploradores perseguirán este progreso en la costa africano e intentará pasar por alto el continente. Citemos a Diogo Cão, llegando a Angola y Namibia, así como a Bartolomeu Dias, que pasará por primera vez el Cabo de Buena Esperanza en 1487.

Mientras tanto, Juan II deja su lugar a Manuel I, y Vasco da Gama es designado para llevar a cabo una misión. Este es responsable de abrir un nueva ruta marítima a la India. También se trata de ubicar el reino del sacerdote Juan, un estado llamado cristiano ubicado en Oriente. Sin embargo, el objetivo de los portugueses es sellar una alianza con este último contra el Imperio Otomano.

El primer viaje de Vasco da Gama

Vasco da Gama salió de Portugal el 8 de julio de 1497 con cuatro barcos y 200 hombres. Este último cruzará las Islas Canarias y Cabo Verde antes de hacer un gran bucle frente a Brasil, pasando cerca de la isla de Santa Elena para llegar al Cabo de Buena Esperanza. Esta atrevida empresa permitirá aprovechar los vientos alisios y evitar así la calma del Golfo de Guinea. El 21 de mayo de 1498, Vasco da Gama llegó a Calicut (o Kozhikode) en la India, pero el viaje resultó ser un fracaso comercial. En efecto, la raja de Calicut está decepcionada por los productos ofrecidos por los portugueses y les niega las ventajas comerciales solicitadas. Además, el navegador no cruzará no muchos cristianos mientras que la esperanza estaba muy presente en este nivel.

Llegada de Vasco da Gama a Calicut en 1498 (obra de Alfredo Roque Almeiro hacia 1900)
Créditos: Wikipedia

A su regreso en agosto de 1499 con sólo dos barcos, Vasco da Gama fue sin embargo cubierto de alabanza y será nombrado Almirante de Indias. Al mismo tiempo, se envía al explorador Pedro Álvares Cabral para continuar su trabajo. Sin embargo, en torno a Vasco da Gama se construye una sólida leyenda: sería el primer viajero en llegar a la India, una tierra entonces considerada nueva. Sin embargo, la India ha estado conocido por exploradores y otros comerciantes cristianos árabes, venecianos, genoveses, judíos, malayos y siríacos.

En negro, la ruta del primer viaje de Vasco da Gama.
Créditos: Wikimedia Commons

El segundo viaje

En 1502, Vasco da Gama se va a la India con veinte barcos y vuelve a ir a Calicut. Esta vez, el râja es conquistado por el oro y la plata traídos de América, bienes de un nivel diferente al de la miel, los sombreros y otros orinales que se ofrecieron la primera vez. A pesar de eso, la raja de Calicut no se someterá, aunque el puerto será fuertemente bombardeado durante tres días. Fue una represalia contra la masacre al inicio del puesto comercial establecido por Pedro Álvares Cabral en 1500. Vasco de Gama finalmente estableció el primer contador portugués en Asia en Cochin, ubicado a unos cien kilómetros al sur de Calicut.

Se cree que el ataque a Pedro Álvares Cabral se originó en el miedo a los comerciantes árabes musulmanes no queriendo perder su influencia y sus vínculos en esta región. Vasco da Gama luego atacó el barco mercante egipcio Miri, trayendo peregrinos de regreso de La Meca. Aunque los ricos comerciantes musulmanes ofrecieron un gran rescate, Vasco da Gama fue despiadado e incendió el barco dejando que hombres, mujeres y niños se hundieran.

Los resultados de este segundo viaje siguen siendo mixtos. Esto marca el inicios del imperio colonial portugués. Por ejemplo, en Quiloa y Sofala, Vasco de Gama habrá sentado las primeras bases del futuro Mozambique portugués. Este segundo viaje también trajo un enorme botín a la corona portuguesa y se obtuvieron importantes ventajas comerciales en todo el litoral africano. Por otro lado, Calicut nunca se presentó y el misión para encontrar el reino del sacerdote Juan resultó no tener éxito.

Semi-retiro y tercer viaje

A su regreso en 1503, Vasco da Gama se reunió con su familia y disfrutó de un retiro durante veinte años. Mientras tanto, el explorador Francisco de Almeida fue nombrado en 1505. Sin embargo, Juan III, sucesor de Manuel I, dar este título a Vasco da Gama en 1524. El objetivo del soberano es luchar contra la corrupción que comienza a plagar los contadores. A los 55 años, el explorador emprende una tercer y último viaje, pero sucumbir poco después de su llegada.

De estos viajes, la apertura de una nueva ruta marítima para el comercio de especias y el establecimiento de vínculos comerciales seguirá siendo el principal avance para Portugal. Por otro lado, el feroz competencia de los holandeses en esta parte del mundo representará un verdadero freno. Además, Portugal será anexado por España entre 1580 y 1640, bajo la Unión Ibérica.

Artículos relacionados:

Portulanos, estos fascinantes mapas marítimos de la Edad Media

Descubrimiento desde el espacio de un nuevo sitio vikingo en América del Norte

10 formas de representar el mundo en un mapa