Virus desconocidos identificados en el hielo tibetano

Un equipo de científicos ha identificado recientemente veinte virus previamente desconocidos en los glaciares tibetanos ubicados en el oeste de China. Firmas biológicas de ambientes pasados, su presencia también cuestiona el riesgo de recirculación de patógenos en un contexto de derretimiento global del hielo. Los resultados aparecieron en la revista. Microbioma 20 de julio.

Fue analizando dos núcleos de hielo tomados de la parte occidental de la meseta tibetana, a una altitud de más de 6.500 metros, que los investigadores hicieron este descubrimiento. Utilizando un método de secuenciación innovador, pudieron identificar el código genético de una cantidad significativa de virus. El hielo de casi 15.000 años ha revelado la presencia de 33 virus, de los cuales 28 eran previamente desconocidos. Son variedades a priori que se originan en los suelos y plantas que alguna vez prosperaron en la región.

Estos glaciares se formaron gradualmente y, junto con el polvo y el gas, también se depositaron muchos virus en este hielo. “, Señala Zhi-Ping Zhong, microbiólogo y autor principal del artículo. ” Los glaciares en el oeste de China no están bien estudiados y nuestro objetivo es utilizar esta información para reflejar entornos pasados. Y los virus son parte de estos entornos. “.

virus de escamas
Los virus, como el polvo y los gases en la atmósfera, integran los copos de nieve que se acumulan en los glaciares. Con el tiempo, por compactación, se convierten en hielo y atrapan los elementos capturados durante miles de años. Créditos: dominio público.

Virus, bacterias y clima: una relación compleja y riesgos mal evaluados

La investigación sobre virus atrapados en el hielo es todavía un campo reciente. De hecho, este estudio es solo el tercero en identificar claramente su presencia en el hielo natural. Sin embargo, los desafíos no son solo comprender mejor el pasado reciente. Con el calentamiento global actual y el deshielo generalizado que afecta a la criosfera terrestre (casquetes polares, permafrost, glaciares, etc.), el riesgo de que algunos de estos patógenos vuelvan a circular es nada despreciable. Por tanto, la necesidad de investigación es más actual que nunca.

Sabemos muy poco sobre virus y microbios en estos entornos extremos y lo que realmente hay allí. Admite Zhi-Ping Zhong. ” La documentación y la comprensión de esto es extremadamente importante: ¿Cómo reaccionan las bacterias y los virus al cambio climático?Recuerde la epidemia de ántrax que afectó a Siberia en 2016 y que los científicos han relacionado con el deshielo de los cadáveres de renos enterrados en el suelo durante décadas. La aparición de una ola de calor provocó un derretimiento masivo de la superficie, lo que provocó la liberación de esporas aún infecciosas.

Además, sabemos que virus como la viruela y la gripe española se asientan cómodamente en muchos lugares, de momento conservados por las heladas. Sumado a las desagradables sorpresas que nos pueden deparar virus aún desconocidos, el deshielo del hielo parece mucho más pernicioso que una simple subida del nivel del mar o un cambio en la estética de nuestros paisajes.