Y aquí está el asteroide más rápido del sistema solar.

Un equipo de astrónomos dice que han identificado un asteroide que se mueve alrededor del sol más rápido que cualquiera de sus parientes conocidos. Con solo un kilómetro de diámetro, fue visto desde Chile hace unos diez días.

La roca, conocida como 2021 PH27, rodea nuestra estrella cada 113 días terrestres. Es el período orbital más corto de todos los asteroides conocidos en el Sistema Solar. Si consideramos todos los objetos (asteroides, cometas, planetas y lunas), solo Mercurio lo hace mejor, completando una órbita en 88 días. 2021 PH27 sigue una trayectoria muy elíptica, a veces acercándose a nuestra estrella a menos de veinte millones de kilómetros de la superficie del Sol. A esa distancia, la superficie del asteroide se calienta lo suficiente como para derretir el plomo (alrededor de 500 grados Celsius).

El objeto fue avistado por primera vez el 13 de agosto gracias a la potente Cámara de Energía Oscura (DECam) de 570 megapíxeles en el Observatorio Interamericano Cerro Tololo (Chile). Luego, los investigadores pudieron determinar su órbita durante los días siguientes utilizando más observaciones de DEC, respaldadas por operaciones de seguimiento desde los observatorios de Las Campanas en Chile y Sudáfrica.

Acercarse tanto al Sol también tiene otras consecuencias. De hecho, el objeto sufre los efectos gravitacionales más significativos de todos los objetos conocidos del Sistema Solar. Estos se manifiestan por una ligera oscilación de la órbita elíptica de 2021 PH27, que de hecho probablemente colisionará con el Sol, Mercurio o Venus en varios millones de años, encontraron los investigadores.

asteroide
El asteroide está coloreado aquí en rojo y azul para marcar las dos veces que se tomó la imagen el 13 de agosto de 2021. Las dos imágenes se tomaron con solo tres minutos de diferencia. Crédito: Carnegie Institution of Science

¿Asteroide o remanente cometario?

Scott Sheppard, astrónomo de la Carnegie Institution for Science en Washington y jefe del equipo de descubrimiento, estima que 2021 PH27 tiene aproximadamente una milla de ancho. El objeto podría originarse en el cinturón de asteroides principal, entre Marte y Júpiter, antes de ser arrojado hacia adentro por interacciones gravitacionales con uno o más planetas.

Según otra hipótesis, también podría tratarse de un remanente cometario nacido hace mucho tiempo en las regiones más externas de nuestro sistema, como lo demuestra la marcada inclinación de la trayectoria orbital (32 grados) con respecto al plano del Sistema Solar. Otras observaciones podrían ayudar a resolver este acertijo misterioso. Para eso tendremos que esperar un poco. En este momento, el asteroide se está moviendo detrás del Sol desde nuestra perspectiva. No reaparecerá hasta principios del próximo año.