¿Y si Curiosity no hubiera aterrizado finalmente en el lecho de un antiguo lago marciano?

Desde 2012, el rover Curiosity ha estado inspeccionando el cráter Gale, que puede haber albergado un gran lago hace varios miles de millones de años. En este entorno anteriormente acuoso, el principal objetivo de su misión era sondear el potencial de habitabilidad del planeta Marte. Sin embargo, podríamos habernos equivocado.

9 años en Marte por Curiosity

Hace unos días, Curiosity celebró sus nueve años en el Planeta Rojo. El rover evoluciona dentro del cráter Gale, y muchos científicos sugieren que la estructura albergaba un antiguo lago hace más de tres mil millones de años. Durante su larga misión, Curiosity realizó numerosas encuestas y tomó muchas fotos. Hasta ahora, todos estos datos analizados sugirieron que los investigadores lo habían hecho bien, como lo demuestran las muchas capas de sedimentos de la Formación Murray y el Monte Sharp, en el centro del cráter, visiblemente formado a partir de agua de deshielo, depositando arena y limo en El fondo.

Un estudio reciente publicado por un equipo del Departamento de Ciencias de la Tierra de la Universidad de Hong Kong ahora anula esta idea. Su trabajo, publicado en Science Advances, sugiere que los sedimentos medidos por el rover durante la mayor parte de la misión no habrían no se forma realmente en un lago, sino a partir de arena y limo transportados por el viento. Según sus análisis, el agua aún estaría involucrada, pero en menor cantidad, probablemente en forma de lluvia ácida. Toda esta agua se habría acumulado en los lagos, pero estos últimos probablemente habrían sido mucho más pequeños y menos profundos de lo que se había teorizado.

Un ambiente húmedo bajo una atmósfera reductora

El punto clave es que se dice que algunos elementos son móviles (se pueden disolver fácilmente en agua) mientras que se dice que otros son inmóviles (indisolubles). El hecho de que un elemento sea móvil o estacionario depende no solo del tipo de elemento, sino también de las propiedades del fluido con el que interactúa (ácido, sal, oxidante, etc.).

Lo que muestran estos trabajos es que los elementos inmóviles están correlacionados entre sí y fuertemente enriquecidos con altitudes más altas en el perfil de la roca. Según los autores, esto sugiere una alteración de arriba hacia abajo. Si estas rocas se hubieran formado en el entorno de un lago, estos elementos se verían iguales en la parte inferior (ya no en la parte superior, sino en la parte inferior). Además, este trabajo enfatiza que el hierro se agota a medida que aumenta la meteorización, lo que significa que la atmósfera en ese momento se estaba reduciendo (libre de oxígeno) y no oxidando.

Sus datos desafían las suposiciones existentes con respecto a ambos entorno de depósito de estas formaciones rocosas únicas y el las condiciones climáticas en el que se formaron“, Resume el Dr. Ryan McKenzie, de la misma universidad. “Específicamente, los autores muestran evidencia de procesos de meteorización bajo una atmósfera reductora en un ambiente subareal similar al desierto, en lugar de formación en un ambiente de lago acuoso.“.

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Imágenes del cráter Gale tomadas por el orbitador Mars Express; a la izquierda, el modelo del gran lago teorizado al principio; a la derecha el nuevo modelo teorizado. Crédito: ESA / HRSC / DLR

Naturalmente, sigue siendo difícil establecer un diagnóstico preciso y definitivo sobre rocas analizadas a decenas de millones de kilómetros de distancia. Sin embargo, vale la pena preguntarse. De hecho, este trabajo podría ayudar a pintar una mejor imagen del antiguo Marte y, por extensión, también de la antigua Tierra.