¿Y si nuestras esperanzas de encontrar vida extraterrestre estuvieran en esta pequeña luna?

La agencia espacial japonesa (JAXA) se está preparando para una importante misión para traer muestras de la luna Fobos para 2029. Al hacerlo, los científicos esperan encontrar pistas sobre los orígenes de las dos lunas marcianas y de Marte, incluso, y tal vez incluso rastros de vidas pasadas.

Japón apunta a Fobos

JAXA confirmó recientemente el desarrollo de su misión Martian Moon eXploration (MMX). El objetivo será aterrizar en Fobos, la mayor de las dos lunas de Marte, con el objetivo de recoger muestras. Luego, el material será devuelto a la Tierra para ser analizado por instrumentación de última generación. La misión debe despegar en 2024 con un retorno esperado en 2029. Si todo sale según lo planeado, Japón traerá de vuelta sus muestras marcianas antes de que la misión conjunta NASA / ESA regrese con las que dejó a un lado el rover Perseverance a principios de la década de 2030.

Recuerde que esta no sería la primera vez, estrictamente hablando, para la agencia espacial japonesa. De hecho, la sonda Hayabusa ya había aterrizado en el asteroide Itokawa en 2005, con un retorno de muestra exitoso en 2010. Más recientemente, la sonda Hayabusa 2 regresó a la Tierra con varias docenas de gramos de rocas en su equipaje en el asteroide Ryugu.

Según los planes japoneses, se espera que la misión llegue al sistema marciano en 2025, aproximadamente un año después de su partida. El orbitador tendrá como objetivo estudiar Phobos y Deimos, las dos lunas marcianas, antes de colocarse en una órbita cuasi-satélite (QSO) alrededor de Phobos para recopilar datos científicos.

Luego, la sonda se acercará a la luna para liberar un módulo de aterrizaje en la superficie. Luego se desplegará un rover para capturar al menos diez gramos de muestras unos dos centímetros por debajo de la superficie, entonces el módulo de aterrizaje volará hacia arriba para unirse a la sonda y transferirle la carga. Finalmente, la sonda regresará a la Tierra.

fobos
La pequeña luna Fobos. Crédito: NASA

Los objetivos de la misión

Uno de los objetivos de la misión será estudiar cómo se transportó el agua entre los cuerpos internos del Sistema Solar primitivo.

Los científicos creen que estos objetos planetarios estaban inicialmente demasiado cerca del Sol para poder retener agua líquida en la superficie. Según la teoría, esto podría haber ser entregado por asteroides. Sin embargo, Phobos y Deimos parecen asteroides. Si es así, probablemente fueron capturados por la gravedad de Marte hace miles de millones de años, proporcionando agua al planeta. Siendo Marte el más externo de los planetas interiores, podría haber servido como una “puerta de entrada” para esta transferencia de materia.

También es posible que Fobos y Deimos en realidad no sean asteroides antiguos, sino “Trozos” de Marte expulsados ​​después de un impacto gigante. La misión MMX buscará averiguarlo. Este trabajo podría permitir adquirir nuevos conocimientos sobre el proceso de formación de Marte y los planetas terrestres.

Además, algunos expertos sugieren que debido a su posición, Fobos debería considerarse una posible base para la exploración humana de Marte, permitiendo un acceso más fácil al planeta que establecerse directamente en el Planeta Rojo. Uno de los objetivos “auxiliares” de la misión MMX será, por tanto, determinar su capacidad de recepción.

fobos
Stickney, el cráter de impacto más grande de Fobos. Crédito: NASA / JPL / Universidad de Arizona

¿Rastros de vida?

Finalmente, un artículo reciente publicado por el Instituto JAXA de Investigación Espacial y Astronáutica sugiere que Fobos también puede han guardado rastros de la vida marciana pasada.

Durante miles de millones de años, los impactos de meteoritos han expulsado trozos del planeta lo suficientemente rápido como para enviarlos a la órbita. Algunas de estas piezas incluso cayeron a la Tierra, como el meteorito Allan Hills 84001, encontrado en la Antártida. Por lo tanto, es posible que haya rocas similares en Fobos. Si Marte fue alguna vez un planeta habitable, entonces parte de él podría contener biofirmas químicas o incluso microorganismos fosilizados. Al menos eso es lo que esperan los científicos. La misión MMX podría ayudar a probar esta teoría.

Ryuki Hyodo y Tomohiro Usui, los autores de este artículo, también discuten por qué Fobos podría brindar una oportunidad única para evaluar si Marte alguna vez fue el hogar de la vida.

El rover Perseverance está recolectando muestras en el cráter Jezero para regresar más tarde a la Tierra, mientras que la próxima misión ExoMars de la ESA aterrizará en Oxia Planum en 2023 para buscar también signos de vida pasada. Estas dos misiones son naturalmente muy interesantes y estos dos puntos de entrega obviamente no fueron elegidos al azar. Sin embargo, aunque son móviles, estas dos misiones solo tomarán muestras de áreas geológicas relativamente limitadas.

Por el contrario, las simulaciones por computadora revelaron que la superficie de Fobos estaba cargada con material marciano excavado en innumerables pequeños impactos aleatorios producidos en la superficie del planeta. Además, el muestreo de restos marcianos en Fobos podría proporcionar más diversidad geológica y, por lo tanto, posiblemente más posibilidades de aislar rastros de vida microbiana extraterrestre antigua.